La pólvora Shimose


Vamos a analizar en esta entrada una de las armas secretas (que las hubo) del Japón durante la guerra de 1904, la pólvora Shimose. Los efectos destructivos de este compuesto fueron tremendos para unos buques que no estaban totalmente acorazados, y sobre todo su importancia se vio en un área que los amarillos supieron aprovechar como ninguna otra, la guerra psicológica.

Humdimiento del Acorazado Borodino

Humdimiento del Acorazado Borodino (Fuente : Cityofart)

El Capitán Agustin Scandella, agregado español al ejército japonés, escribió en la revista Memorial de Ingenieros del Ejército de septiembre de 1904 unas interesantes reflexiones sobre un arma nueva, la pólvora Shimose:

La pólvora del profesor Shimose, cuya composición es un secreto. Se trata de una pólvora muy destructiva que no sirve para la propulsión, siendo análoga a la lydita inglesa, melinita francesa o loblita alemana, aventajando mucho en sus efectos al algodón pólvora.

Se hacía referencia en este artículo a los avances en el área de la artillería que se estaban apreciando en el conflicto rusojaponés. Una de las novedades que se consideraban decisivas era la pólvora inventada por el doctor Shimose. El agregado español hacía una relación de las ventajas de este material explosivo sobre el algodón pólvora tradicional

La pólvora Shimose puede estar largo tiempo almacenada sin sufrir alteración, no detona por la acción del fuego, ni por los choques producidos sobre ella por los proyectiles o con martillos pesados. Arde lentamente como las sustancias resinosas y basta una pequeña cantidad de agua para apagarla. El coste de su fabricación es la mitad del necesario para fabricar igual cantidad de algodón pólvora.

Impactos en el crucero Aurora tras la batalla de Tsushinma

Impactos en el crucero Aurora tras la batalla de Tsushinma (Fuente : Cityofart)

La estabilidad de la que nos habla el capitán Scandella era más que exagerada, pues en realidad este tipo de pólvora era bastante inestable y reaccionaba ante el contacto con carcasa metálica o la espoleta, lo que produjo varios accidentes (algunos de ellos muy graves)

Entonces, los proyectiles con «pólvora Shimose» comenzaron a volverse inestables y a explotar en las ánimas de los cañones, destruyendo uno de los cañones de 305 mm del Shikishima a las 17:45 y otros dos del mismo calibre en el Asahi a las 18:10. Hacia las 18:30, Togo solo podía contar con once de los diecisiete cañones de 305 mm originales de la flota, pues el resto habían quedado inutilizados.

El ejército japonés consciente de la importancia de la guerra psicológica, explotó el temor a estos avances técnicos, ya lo vimos con el caso de la eficacia de sus buques torpederos <enlace> y ahora lo vemos con la pólvora Shimose. El capitán Scandella nos habla en su crónica de como entre los reporteros de guerra y los agregados militares se les mostró los efectos y poder destructor de este invento. Se realizaron demostraciones de los resultados que se obtenían en impactos entre un obús tradicional (usado por el bando ruso) y otro con polvora Shimose (usado por el bando japonés).

Un cañón de 12 centímetros, disparando con granada ordinaria sobre una plancha dispuesta en la forma de la borda de un crucero, produjo en ella un orificio de 6 pulgadas de diámetro; el mismo cañón en iguales condiciones, pero cargado el proyectil con pólvora Shimose hizo un orificio de 3 pies de diámetro. En el primer caso, la granada, en general, hace explosión a una distancia de un metro a retaguardia del blanco atravesado; pero cuando se usa la pólvora Shimose la granada explota en el momento del choque, fraccionándose en miles de pedazos.

Linea de acorazados japoneses en acción durante la batalla del Mar Amarillo

Linea de acorazados japoneses en acción durante la batalla del Mar Amarillo (Fuente : Wikipedia)

Otros efectos, los podemos ver en las memorias de los personajes rusos que estuvieron presentes en las batallas navales como Vladimir Semenov que participó como segundo de abordo en el Crucero Diana durante la batalla del 10 de agosto de 1904.

La explosión de los obuses japoneses producían grandes columnas de humo negro o pardo tirando a verde; cada uno de sus disparos que daba en el blanco, además de ser muy visible, nos producía la impresión de un cataclismo; en tanto que sólo con gemelos y hasta con gran trabajo podíamos distinguir, cuando tocan al enemigo, la ligera y transparente nubecilla procedente de nuestros proyectiles, cargados con piroxilina o pólvora sin humo.

Como corolario daremos dos muestras del los efectos morales de este tipo de munición, en la caso de la artillería de campaña nos ilustra el capitán Scandella :

La artillería de campaña japonesa considera que la granada ordinaria cargada con pólvora Shimose causa sobre el enemigo mayor efecto mora y mayores estragos que cuando se dispara con sharapnel, por cuya razón van dejando casi en desusos esta clase de proyectiles.

Granadas japonesas en el asedio a Port Arthur

Granadas japonesas en el asedio a Port Arthur (Fuente : battlefieldanomalies.com)

En el caso de la artillería naval, hablando sobre la batalla del 10 de agosto de 1904, el comandante Semenov decía :

Y esto [las diferencias entre las características de las municiones]  no dejaba de impresionar penosamente a las tripulaciones, poco familiarizadas con las sutilezas del arte de los señores artilleros.

– “¡Es que nos hacen polvo, sin que ellos reciban nada!¡Palabra de honor!¡Deben de tener algún hechizo!¡La Virgen nos abandona!”- Se oia murmurar con desaliento.

Todos los gemelos, todos los anteojos fueron requisados, y todo el mundo recibió orden de anunciar en alta voz los disparos nuestros que alcanzaban a algún navio japonés con objeto de que todos se enterasen.

Masachika Shimose (1/8/1860-6/9/1911)

 Químico. Nacido en Hiroshima, el hijo de un samurai del clan Hiroshima.

Masachika Shimose

Masachika Shimose. (Fuente : National Diet Library, Japan)

En 1878, ingresó en Kobu Daigakko (la Gran Escuela de Ingeniería). Después de su graduación en tecnología química en 1884 con los máximos honores, ingresó en la Oficina de Impresión de Finanzas, donde ya demostró su gran talento, inventado una tinta secreta antifalsificaciones se procedió a usar en los billetes de la época.

Pasando a desarrollar su actividad profesional en la Planta de Armamento de la Marina de Guerra, donde participó en el estudio de la pólvora.

El desarrollo de la pólvora “Shimose” que él encabezó, fue adoptado por la Marina en 1893. En 1897 fuenombrado director general de la Planta de Producción de Pólvora Shimose de Albane, cerca de Tokio, perteneciente a la Marina, donde continuó su investigación.

En 1908, fue nombrado miembro de la Academia Imperial de Japón.

Ácido pícrico

La ficha se seguridad  que publica el Instituto Nacional de Seguridad e Higiene en el Trabajo, Ministerio de Trabajo y Seguridad Social, Gobierno de España <Enlace>, nos da una idea de lo que es este material, los peligros y las formas de tratarlos.

Acido Pícrico

Acido Pícrico. (Fuente : Wikipedia)

El ácido pícrico o Trinitrofenol es, por lejos, uno de los productos químicos más peligrosos en uso. Clasificado como un sólido inflamable cuando el contenido de agua es superior al 30% el agua y como explosivo clase A con un contenido de agua menor al 30%, tiene algunas propiedades muy interesantes.

Es explosivo pero también sensible al golpe, calor y fricción. De hecho, si 2 kg. caen desde una altura de 36 cm sobre ácido pícrico sólido, la detonación ocurre con una velocidad y fuerza superior al del trinitrotolueno (TNT).

El ácido pícrico es tóxico por todas las rutas de exposición, también es irritante a la piel, y puede producir productos tóxicos cuando se descompone.

El ácido pícrico se usa principalmente en la fabricación de explosivos y como un intermedio en la fabricación de tinturas. También está presente en muchos laboratorios, para el uso como un reactivo químico.

El ácido pícrico con un contenido de agua superior al 30% es considerablemente menos sensible al golpe que el ácido pícrico seco.

El ácido pícrico es muy reactivo con una amplia variedad de productos químicos y sumamente susceptible a la formación de sales “picratos”.

Según Wikipedia la que hemos de recurrir en ausencia de información sobre este tema:

El ácido pícrico fue el primer alto explosivo (compuesto orgánico nitrado) adecuado para soportar la aceleración del disparo en medios convencionales de artillería. La nitroglicerina y el algodón pólvora estaban disponibles antes, pero la sensibilidad de choque a veces causaba su detonación dentro del cañón de artillería en el momento de disparar. En 1885, basado en la investigación de Hermann Sprengel, el químico francés Eugène Turpin patentó el uso de ácido pícrico prensado y fundido en cargas explosivas y proyectiles de artillería. En 1887 el gobierno francés adoptó una mezcla de ácido pícrico y el algodón pólvora bajo el nombre de melinita. En 1888, Gran Bretaña comenzó a fabricar una mezcla muy similar en Lydd, Kent, bajo el nombre de lidita. Japón le siguió con una fórmula “mejorada” conocida como polvo de Shimose.

Para terminar una anécdota que he encontrado buscando información. El comercio del mercurio en España durante 1907, tuvo un repunte debido a las exportaciones a Japón, pues era un componente básico para la pólvora Shimose. <Enlace>

Si quieres saber más:

  • ESTRUCPLAN CONSULTORA S.A, Manejo seguro del ácido Picrico y  los Picratos [En línea]. Disponible en <Enlace>
  • SCANDELLA, Agustín. Revista Militar. Memorial de Ingenieros del Ejército [en línea]. Septiembre 1904, año LIX, n. IX, pp. 281. Disponible en  <Enlace>
  • SEMENOV, Vladimir. La escuadra de Puerto Arturo. Barcelona: Seix Barral Hnos, 1912
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